Sun, 20 Sep 2020

¿El cerebro de los hombres y las mujeres realmente es diferente?

The Conversation
12 Aug 2020, 04:41 GMT+10

La gente ha investigado sobre diferencias sexuales en el cerebro humano desde al menos el siglo XIX, cuando el cientifico Samuel George Morton vertio semillas y plomo en craneos humanos para medir sus volúmenes. Gustave Le Bon encontro que los cerebros de los hombres son generalmente mas grandes que los de las mujeres, lo que llevo a Alexander Bains y George Romanes a discutir que esta diferencia de tamano hacia a los hombres mas inteligentes. Pero John Stuart Mill senalo, sobre este criterio, que entonces los elefantes y las ballenas deberian ser mas inteligentes que las personas.

Asi que el foco de la investigacion cambio a los tamanos relativos de las regiones cerebrales. Los frenologos (teoricos que estudiaban el caracter y la personalidad a partir de la forma del craneo) sugirieron que la parte del cerebro sobre los ojos, llamada lobulo frontal, es mas importante para la inteligencia y es proporcionalmente mas grande en los hombres, mientras que el lobulo parietal, justo detras del lobulo frontal, es proporcionalmente mas grande en las mujeres. Mas tarde, los neuroanatomistas argumentaron que el lobulo parietal es mas importante para la inteligencia y los de los hombres son en realidad mas grandes.

En los siglos XX y XXI, los investigadores buscaron caracteristicas distintivas femeninas o masculinas en subdivisiones cerebrales mas pequenas. Como neurobiologo conductual y autor, creo que esta búsqueda esta mal guiada porque los cerebros humanos son muy variados.

Diferencias anatomicas del cerebro

La mayor y mas consistente diferencia de sexo en el cerebro se ha encontrado en el hipotalamo, una pequena estructura que regula la fisiologia reproductiva y el comportamiento. Al menos una subdivision hipotalamica es mas grande en roedores y humanos.

Pero el objetivo de muchos investigadores era identificar las causas cerebrales de supuestas diferencias de sexo en el pensamiento - no solo la fisiologia reproductiva - y asi la atencion se dirigio al gran cerebro humano, que es responsable de la inteligencia.

Dentro del cerebro, ninguna region ha recibido mas atencion en la investigacion de las diferencias de raza y sexo que el cuerpo calloso, una banda gruesa de fibras nerviosas que transporta senales entre los dos hemisferios cerebrales.

En los siglos XX y XXI, algunos investigadores encontraron que todo el cuerpo calloso es proporcionalmente mas grande en las mujeres en promedio, mientras que otros encontraron solo ciertas partes son mas grandes. Esta diferencia llamo la atencion popular y se sugirio que causaba diferencias de sexo cognitivo.

Pero los cerebros mas pequenos tienen un cuerpo calloso proporcionalmente mas grande independientemente del sexo del propietario, y los estudios de las diferencias de tamano de esta estructura han sido inconsistentes. La historia es similar para otras medidas cerebrales, por lo que intentar explicar supuestas diferencias sexuales cognitivas a traves de la anatomia cerebral no ha sido muy fructifero.

Rasgos femeninos y masculinos superpuestos considerables

Incluso cuando una region cerebral muestra una diferencia de sexo en promedio, hay tipicamente una superposicion considerable entre las distribuciones masculina y femenina. Si la medicion de un rasgo esta en la region de superposicion, uno no puede predecir el sexo de la persona con confianza.

Por ejemplo, piensa en la estatura. Mido un metro 70 centimetros. ¿Eso te dice mi sexo? Y las regiones cerebrales tipicamente muestran diferencias de sexo promedio mucho mas pequenas que la altura.

La neurocientifica Daphna Joel y sus colegas examinaron resonancias magneticas de mas de 1.400 cerebros, midiendo las 10 regiones cerebrales humanas con las mayores diferencias de sexo promedio. Evaluaron si cada medicion en cada persona era hacia el extremo femenino del espectro, hacia el extremo masculino o intermedio. Encontraron que solo del 3% al 6% de las personas eran consistentemente "femeninas" o "masculinas" para todas las estructuras. Todos los demas eran una especie de mosaico.

Hormonas prenatales

Cuando se dan diferencias de sexo en el cerebro, ¿que las causa?

Un estudio de 1959 primero demostro que una inyeccion de testosterona en un roedor que esperaba crias hacia que su descendencia femenina mostrara comportamientos sexuales masculinos cuando se convertian en adultos. Los autores infirieron que la testosterona prenatal (normalmente secretada por los testiculos fetales) "organiza" permanentemente el cerebro. Muchos estudios posteriores mostraron que esto era esencialmente correcto, aunque demasiado simplificado para los no humanos.

Los investigadores no pueden alterar eticamente los niveles hormonales prenatales, por lo que se basan en "experimentos accidentales" en los que los niveles hormonales prenatales o las respuestas a ellos eran inusuales, como en las personas intersexuales. Pero los efectos hormonales y ambientales estan enredados en estos estudios, y los hallazgos de las diferencias de sexo en el cerebro han sido inconsistentes, dejando a los cientificos sin conclusiones claras para los humanos.

Los genes causan algunas diferencias de sexo en el cerebro

Mientras que las hormonas prenatales probablemente causan la mayoria de las diferencias de sexo en el cerebro en los no humanos, hay algunos casos donde la causa es directamente genetica.

Esto fue dramaticamente mostrado por un pinzon cebra con una extrana anomalia - era macho en su lado derecho y hembra en su lado izquierdo. Una estructura cerebral relacionada con el canto se agrando (como en los varones tipicos) solo a la derecha, aunque los dos lados experimentaron el mismo entorno hormonal.

Por lo tanto, su asimetria cerebral no fue causada por hormonas, sino por genes directamente. Desde entonces, los efectos directos de los genes sobre las diferencias de sexo en el cerebro tambien se han encontrado en ratones.

Aprendiendo sobre sobre los cambios del cerebro

Muchas personas asumen que las diferencias sexuales del cerebro humano son innatas. Esta suposicion es erronea.

Los seres humanos aprenden rapidamente en la infancia y continúan aprendiendo - por desgracia, mas lentamente - como adultos. Desde recordar hechos o conversaciones hasta mejorar las habilidades musicales o atleticas, el aprendizaje altera las conexiones entre las celulas nerviosas llamadas sinapsis. Estos cambios son numerosos y frecuentes, pero tipicamente microscopicos - menos de una centesima parte del ancho de un cabello humano.

Los estudios de una profesion inusual, sin embargo, muestran que el aprendizaje puede cambiar los cerebros adultos dramaticamente. Los taxistas de Londres deben memorizar "el Conocimiento" - las rutas complejas, caminos y puntos de referencia de su ciudad. Los investigadores descubrieron que este aprendizaje alteraba fisicamente el hipocampo de un conductor, una region cerebral critica para la navegacion. El hipocampo posterior de los taxistas de Londres era mas grande que los no conductores en milimetros - mas de mil veces el tamano de las sinapsis.

Asi que no es realista asumir que las diferencias de sexo en el cerebro humano son innatas. Tambien pueden resultar del aprendizaje. Las personas viven en una cultura fundamentalmente de genero, en la que la crianza, la educacion, las expectativas y las oportunidades difieren en funcion del sexo, desde el nacimiento hasta la edad adulta, lo que inevitablemente cambia el cerebro.

En última instancia, cualquier diferencia de sexo en las estructuras cerebrales se debe probablemente a una combinacion compleja e interactiva de genes, hormonas y aprendizaje.

Este articulo fue traducido por El Financiero

Author: Ari Berkowitz - Presidential Professor of Biology; Director, Cellular & Behavioral Neurobiology Graduate Program, University of Oklahoma The Conversation

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